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Come una donna di colore dirige le strutture di potere nell’industria del caffè – 25 Magazine: Issue 3

PHYLLIS JOHNSON condivide la sua storia.

La pazienza è una delle maggiori risorse. Come sostenitrice della diversità, ho imparato che non posso mai perdere di vista la necessità di contribuire al cambiamento e che il mio successo da solo non è sufficiente.

Perché scrivere della mia esperienza come donna di colore? Perché spero che incoraggerà coloro che rappresentano la diversità nella nostra industria a rimanere vicini senza indietreggiare. Dobbiamo ascoltare le vostre voci. Spero anche di incoraggiare gli altri a diventare sostenitori.

Fuori dalla norma

Quando non si rientra in quella che è considerata la norma, ci si ritrova incoraggiati da alcuni e contestati da altri. Anche se sorrido quando guardo indietro ai miei primi anni come importatrice di caffè, le mie esperienze sono state spesso frustranti. Un mio vecchio potenziale acquirente di una piccola azienda di torrefazione presumeva che io provenissi da un Paese fuori dagli Stati Uniti e mi chiedeva se stavo vendendo il caffè di mia cugina. La supposizione era che una persona di colore potesse comprendere le opportunità nel settore del caffè solo se avesse un rapporto diretto in un Paese produttore. Ho dovuto prendermi il tempo di spiegare che ero un imprenditrice con il sogno di costruire un’azienda di caffè.

Un altro acquirente si chiedeva se io avessi il sostegno finanziario per soddisfare le sue esigenze di caffè. Una volta in cui ero un po’ lenta nell’inviare un contratto, questo cliente suppose che io non fossi in grado di gestire un’azienda credibile e scrisse una lunga e-mail spiegando dettagliatamente tutte le sue preoccupazioni. Non potevo fare a meno di stupirmi…se non fossi stata una donna di colore, avrebbero messo in dubbio la mia capacità di gestire o finanziare la mia azienda?

Viaggiare all’estero può essere difficile, ma è ancora più complicato se sei una donna di colore. Durante la mia carriera, hanno ipotizzato che io facessi di tutto, tranne che essere un acquirente di caffè. Una volta, quando partecipai ad una conferenza africana, un ospite a cena mi sentì parlare di caffè e confessò che non si era reso conto che io fossi un acquirente di caffè. Egli aveva automaticamente presunto che stavo partecipando alla cena come “moglie di qualcuno”.

Potrei continuare ad elencare innumerevoli situazioni in cui la mia abilità come fornitore di caffè è stata messa in dubbio. Se fosse accaduto una o due volte, non avrei presunto che ciò fosse stato suscitato dal mio genere o dal colore della mia pelle, ma è successo troppe volte per essere una coincidenza.

Costruire credibilità

Man mano che continuavo a far crescere la mia attività, mi sono abituata al fatto di dover menzionare sempre qualcuno di importante per giustificarmi, cercando di rassicurare i potenziali clienti che ero davvero credibile. Spesso ho fatto il nome di un noto formatore di caffè durante le mie conversazioni per dimostrare che conoscevo il settore. Informavo ogni potenziale cliente del fatto che avevo ricevuto una formazione da quell’uomo. Con il passare del tempo, mi sono trovata a spiegare che avevo conseguito una importante laurea e una carriera di successo prima di arrivare al settore del caffè. Spesso mi dicevo: “Se riesco a comprendere e superare corsi di chimica, allora dovrei essere in grado di usare la mia capacità innata e applicarla al caffè”. La necessità costante di giustificare la mia abilità era estenuante.

Aziende di proprietà di minoranze

C’è un’idea errata che le aziende di proprietà di minoranze ce l’hanno fatta quando si sono trovate davanti grandi opportunità commerciali. Anche se è vero che le piccole aziende e quelle di proprietà minoritaria ottengono opportunità di partecipare a gare d’appalto in base al loro status, esse non sono più avvantaggiate di altre aziende, soprattutto se si considera la moltitudine di sfide che spesso affrontano, tra cui la mancanza di risorse.

Durante il mio lavoro a BD Imports, ho scoperto che molte aziende che affermano di essere interessate a sviluppare relazioni con fornitori di minoranza seguono “programmi sulla diversità” frammentati ed eseguiti male. Questi programmi spesso mancano di contenuti e raramente vanno al di là di un logo o di uno schema di marketing e spingono all’impegno per la causa. Pertanto, abbiamo deciso di concentrare il nostro tempo sulla costruzione di relazioni con i clienti che consideravano la nostra azienda come un partner prezioso per il loro business.

Ho anche incontrato aziende con politiche interne che limitano la quantità di attività che offrono alle aziende minoritarie in base al rischio percepito. Il tempo e gli sforzi necessari per lavorare con queste aziende non sempre producono un ritorno sull’investimento. Spesso ci si aspetta che ci si spinga molto più in là rispetto alle aziende di caffè non certificate, offrendo caffè di qualità superiore e catene di fornitura trasparenti per guadagnare una percentuale molto esigua dell’attività complessiva.

Sostenitori della diversità

Se da un lato ho incontrato delle difficoltà, dall’altro ho anche sperimentato un’incredibile generosità da parte di numerosi individui in questo settore.

C’è stato un uomo che mi ha incoraggiato ad alzare il prezzo del mio caffè e che lo ha acquistato quando ero al punto di sentirmi scoraggiata. Ci sono stati diversi uomini che hanno preso le mie difese anche quando ho detto di no a prendere parte a commissioni in cui c’erano poche donne di colore. Molti uomini ben rispettati hanno trascorso con me innumerevoli ore, condividendo anni di conoscenza sull’industria globale del caffè.

 Noi, come persone diverse che lavorano nel settore del caffè, ci troviamo ad affrontare il lungo compito di condurre discussioni su questo argomento. Mentre le conversazioni sull’uguaglianza di genere sono diventate più comuni nell’industria del caffè e ci muoviamo ulteriormente lungo lo spettro della discussione sulla necessità di essere più inclusivi,

Dobbiamo ricordare che coloro tra noi che rappresentano la diversità non hanno tutte le risposte. Anche se è logico includere le nostre voci, non spetta solamente a noi apportare tali modifiche. Quel che è certo è che queste discussioni devono provenire anche da sostenitori della diversità, comprendendo che tutti abbiamo qualcosa da guadagnare.

 

Tuttavia, c’è un prezzo da pagare quando qualcuno sostiene la diversità. Secondo la Harvard Business Review, le donne e le minoranze sono penalizzate perché promuovono la diversità. Ho imparato a non concentrarmi sul costo individuale perché capisco che nel complesso i benefici sono di gran lunga maggiori. Incoraggio tutti ad unirsi alla conversazione e a proseguire con le azioni. Col passare del tempo, più voci che sostengono l’inclusione nell’industria del caffè saranno ascoltate.

Le mie esperienze di lavoro come donna di colore sono state gratificanti e stimolanti. Ho avuto la fortuna di sviluppare relazioni con i clienti che valorizzano le diverse prospettive che porto con me. Ho anche sperimentato relazioni con i clienti in cui la diversità viene affrontata con meno impegno, limitando così la crescita e l’impegno con le aziende di minoranza.

Perché io sono una sostenitrice

Dobbiamo accettare che tutti abbiamo pregiudizi, e anch’io sono colpevole di interrogarmi su ciò che non va nelle mie esperienze di vita. Perché la crescente diversità sul posto di lavoro è così difficile per i singoli e le imprese? Non ho tutte le risposte, ma credo che si tratti semplicemente di semplici malintesi sulla diversità. Alcuni sono diffidenti dei programmi per la diversità o pensano che, difendendo le minoranze, queste aziende minoritarie ottengano maggiori vantaggi.

Parlo a nome della diversità non solo perché sono una donna afroamericana che ha speso la maggior parte della sua vita a destreggiarsi in aree dove mancano persone come me – nelle università, nella scienza, negli affari e nell’industria del caffè – ma anche perché ho sperimentato un lavoro e delle idee incredibili portate sul tavolo in contesti diversi. So anche cosa succede quando c’è troppa eguaglianza, o quando manca qualcosa per vincere una sfida.

Sono stata fortunata nella mia carriera nel possedere un’azienda e nel far parte di quasi 10 comitati. Ognuno di questi comitati e ognuna di queste organizzazioni ha lottato con la vera rappresentanza della comunità o dell’industria che ha servito. Mentre nella maggior parte dei comitati di cui ho fatto parte vi era una prevalenza di uomini, due di essi erano composti da sole donne. Anche un gruppo spietato di donne che si batte specificamente per una maggiore diversità ed equità non può farlo da solo.

La diversità ci rende più capaci di migliorare il modo in cui affrontiamo le nuove sfide. Spetta a tutti noi fare la nostra parte.

PHYLLIS JOHNSON Presidente di BD Imports.

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